¿Bitcoin amenaza la estabilidad económica?

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Después de que el Federal Reserve (reserva federal) reveló su decisión el mes pasado de dejar las tasas de interés sin cambios, el promedio industrial Dow Jones estableció registros intradía y de cierre; el Nasdaq también alcanzó máximos históricos.

Pero hay otro factor que podría desestabilizar aún más un sistema de apalancamiento y liquidez ya de por sí tenue: las monedas digitales. Y, en este frente, los legisladores y los reguladores tienen mucho menos control.

El concepto de criptomonedas privadas nació de la desconfianza del dinero oficial. En 2008, Satoshi Nakamoto, el misterioso creador de bitcoin, la primera moneda digital descentralizada, lo describió como una “versión puramente de igual a igual del dinero electrónico”, que “permitiría que los pagos en línea se envíen directamente de una parte a otra”. Sin pasar por una institución financiera “.

Un documento de trabajo de 2016 del Fondo Monetario Internacional distinguió la moneda digital (moneda de curso legal que podría digitalizarse) de la moneda virtual (moneda de curso legal). Bitcoin es una criptomoneda, o un tipo de moneda virtual que usa criptografía y libros distribuidos (la cadena de bloque) para mantener las transacciones públicas y completamente anónimas.

Independientemente de cómo lo clasifique, el hecho es que, nueve años después de que Nakamoto introdujera Bitcoin, el concepto de dinero electrónico privado está destinado a transformar el panorama del mercado financiero. Este mes, el valor de bitcoin alcanzó $4,483, con una capitalización de mercado de $74,5 mil millones, más de cinco veces mayor que a principios de 2017.

Si esto es una burbuja, destinado a colapsar, o un signo de un cambio más radical en el concepto de dinero, las implicaciones para la banca central y la estabilidad financiera serán profundas.

Al principio, los banqueros centrales y los reguladores fueron más partidarios de la innovación representada por bitcoin y la cadena de bloques que la sostiene. Es difícil argumentar que a las personas no se les debería permitir usar un activo creado en privado para liquidar transacciones sin la participación del estado.

Pero las autoridades nacionales desconfiaban de posibles usos ilegales de tales activos, lo que se refleja en el mercado de web oscura habilitado con bitcoin llamado Silk Road, un centro de intercambio de información para, entre otras cosas, drogas ilícitas. Silk Road fue cerrada en 2013, pero han surgido más mercados de este tipo.

Cuando el intercambio de bitcoin Mt. Gox falló en 2014, algunos bancos centrales, como el Banco Popular de China, comenzaron a desalentar el uso de bitcoins. En noviembre de 2015, el Comité de Pagos e Infraestructuras del Mercado del Banco de Pagos Internacionales, compuesto por 10 bancos centrales principales, inició un examen en profundidad de las monedas digitales.

Pero el peligro de las criptomonedas se extiende más allá de la facilitación de actividades ilegales. Al igual que las monedas convencionales, las criptomonedas no tienen ningún valor intrínseco. Pero, a diferencia del dinero oficial, tampoco tienen responsabilidad correspondiente, lo que significa que no existe una institución como un banco central con un interés personal en mantener su valor.

En cambio, las criptomonedas funcionan en función de la disposición de las personas que participan en transacciones para tratarlas como valiosas. Con el valor de la propuesta dependiendo de atraer a más y más usuarios, las criptomonedas adquieren la calidad de un esquema Ponzi.

A medida que la escala del uso de la criptomoneda se expande, también lo hacen las posibles consecuencias de un colapso. La capitalización de mercado de las criptomonedas ya representa casi una décima parte del valor físico del oro oficial, con la capacidad de manejar operaciones de pago significativamente mayores, debido a los bajos costos de transacción. Eso significa que las criptomonedas ya son sistémicas en escala.

No se sabe hasta dónde llegará esta tendencia. Técnicamente, el suministro de criptomonedas es infinito: Bitcoin tiene un límite de 21 millones de unidades, pero esto se puede aumentar si la mayoría de los “mineros” (que agregan registros de transacciones al libro público) están de acuerdo. La demanda está relacionada con la desconfianza de las tiendas convencionales de valor. Si la gente teme que los impuestos excesivos, la regulación o la inestabilidad social o financiera pongan en riesgo sus activos, recurrirán cada vez más a las criptomonedas.

El informe del FMI del año pasado indicó que las criptomonedas ya se han utilizado para eludir los controles cambiarios y de capital en China, Chipre, Grecia y Venezuela. Para los países sujetos a la incertidumbre política o al descontento social, las criptomonedas ofrecen un atractivo mecanismo de fuga de capitales, lo que agrava las dificultades para mantener la estabilidad financiera interna.

Además, aunque el estado no tiene ninguna función en el manejo de las criptomonedas, será responsable de limpiar cualquier desastre dejado por una burbuja explosiva. Y, dependiendo de dónde y cuándo explota una burbuja, el desastre podría ser sustancial. En las economías avanzadas con monedas de reserva, los bancos centrales pueden mitigar el daño. Lo mismo puede no ser cierto para las economías emergentes.

Una nueva especie invasora no representa una amenaza inmediata para los árboles más grandes del bosque. Pero no toma mucho tiempo para que los sistemas menos desarrollados (los retoños en el suelo del bosque) sientan los efectos. Las criptomonedas no son meramente especies nuevas para observar con interés; los bancos centrales deben actuar ahora para controlar las amenazas reales que plantean.